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小田孔明、5年ぶりツアーVチャンス「もう覚えてないよ」

 「10年近くも前よ。もう覚えてないよ。タイガーみたいに思い出したりできないっす」

 小田孔明(40)はこう述懐し、周囲を笑わせた。4位から出て7バーディー、3ボギーの67をマーク。通算10アンダーの132で、デービッド・オー(米国)とともに首位に立った。

 昨季は賞金ランキング44位と低迷した2014年賞金王に、同年「ブリヂストンオープン」以来となるツアー通算9勝目のチャンスがめぐってきた。しかも09、10年大会を連覇している得意のコースだが、前週の海外メジャー「マスターズ」で14年ぶりに優勝したタイガー・ウッズ(43)を引き合いに出して、笑いに紛らした。

 名物の強風が吹き荒れていたが、そこは勝手知ったるコース。出だしの10番でボギー発進となった後は持ち直した。「パットがいい。入ってくれて助かっている」という通り、11番から4連続バーディー。特に13番のバンカーからのチップインバーディーで、流れをぐっと引き寄せた。